BAT 21 - skutečnost

2. dubna 1972, několik minut po půl druhé odpoledne, odstartovaly ze základny Korat v Thajsku dva stroje EB-66 Destroyer. Stroje náležely k 42.TEWS (taktická peruť pro vedení radioelektronického boje), tato peruť patřila k 388.TFW. EB-66C měl volací znak BAT 21, EB-66E slyšel na BAT 22.

Úkolem EB-66C bylo zjistit postavení severovietnamských protiletadlových raket (SAM) a protiletadlového dělostřelectva. Lokalizování těchto postavení se provádělo sledováním frekvencí severovietnamských radarů. Posádku EB-66C tvořilo šest mužů - pilot, navigátor a čtyři důstojníci pro vedení radioelektronického boje (EWO - Electronic Warfare Officer). V případě EB-66C seriového čísla 54-0466 a s volacím znakem BAT 21 to byli tito příslušníci USAF: pilot Maj.Wayne L. Bolte, navigátor Lt.Col.Iceal Hambleton a EWO Lt.Col.Charles A. Levis, Lt.Col.Anthony R. Giannangeli, Maj.Henry M. Serex, 1st Lt.Robin Gatwood. Posádka EB-66E byla trojčlená (pilot, navigátor a jeden EWO) a jejich úkolem bylo rušení severovietnamských radarů. Oba stroje měly podporovat roj (flight) tří bombardérů B-52.

EB-66C (BAT 21) zasáhl SAM asi v 17.00 hodin ve výšce kolem 8 000 m. Zasažený letoun se ve výšce asi 5 500 m rozlomil na dva větší a dva menší kusy. Tyto detaily pocházejí od posádky F-105 (mělo by se jednat o letoun perutě Wild Weasel, jiné F-105 už v té době ve Vietnamu nelétaly). Posádka tohoto F-105 sledovala padat hořící trosky, ale neviděla, že by se některý člen posádky zachránil. Bylo ovšem zachyceno vysílání beepru. Posádce BAT 22 se podařilo navázat hlasový kontakt s Lt.Col.Icealem Hambletonem, který dopadl do oblasti s velkou koncentrací nepřátelských sil (30.března zahájili Severovietnamci "Velikonoční ofenzívu"). Trosky letounu EB-66C dopadly přibližně 20 km jižně od DMZ, 10 km severozápadně od Dong Ha v provincii Quang Tri. Protože se nejednalo o běžnou letovou posádku, téměř všichni byli vyšší důstojníci, kteří by měli komunistům jistě co říct, americká strana měla veliký zájem na tom, aby nikdo s posádky nepadl do zajetí. Byla proto spuštěna velká záchranná operace.

Ještě téhož dne se záchranný tým, složený ze dvou neozbrojených UH-1H a dvou AH-1G pokoušel ještě před setměním příblížit k Hambletonově pozici. Vrtulníky letěly 15 m nad zemí, kromě jedné Cobry, která je kryla z výšky 100 m. Bohužel, dva stroje byly sestřeleny. Posádka Cobry dotáhla stroj do bezpečí a byla vyzvednuta. UH-1H byl sestřelen, na zemi byl znovu zasažen palbou z automatických zbraní a explodoval. Z vrtulníku se zachránil Jose Astorga, který padl do zajetí. Ostatní z posádky, pilot 1st Lt.Byron K. Kulland, kopilot WO John W.Frink a SP5 Ronald P.Paschall byli prohlášeni jako MIA. Jejich ostatky byly vráceny do USA v roce 1993 a v roce 1994 byly tyto ostatky identifikovány. Jose Astorga se vrátil do USA v roce 1973 v rámci operace Homecoming (propuštění vězněných Američanů).

Další den, 3. dubna, byl sestřelen letoun OV-10A (volací znak Nail 28, 23.TASS), který pátral po přesné poloze Lt.Col.Hambletona. Oba členové posádky se zachránili na padácích. Pilot William J. Henderson padl do zajetí, ze kterého se vrátil v roce 1973, navigátor 1st Lt.Mark Clark byl zachráněn 10.dubna.

6.dubna byla vypravena záchranná skupina, která měla vyzvednout Hambletona a Clarka. Skupinu tvořily dva vrtulníky HH-53C v doprovodu letounů A-1 Skyraider. HH-53C (Jolly Green 67) byl nedaleko Hambletona zasažen palbou ze země. Vrtulník dostal zásah do palivového systému a po dopadu na zem shořel. Ostatky posádky byly vyzvednuty v roce 1992 a v roce 1997 byly tyto ostatky identifikovány. V roce 1997 byla také těla posádky, kterou tvořili Capt.Peter H. Chapman, Capt.John H. Call III, a seržanti Roy D. Prater, Allen J. Avery, William R. Pearson, James H. Alley, uložena na Arlingtonském národním hřbitově.

Hambletona i Clarka nakonec zachránil pětičlenný tým jihovietnamských commandos, který vedl americký poradce (příslušník U.S. Navy SEAL) Lt.Thomas R. Norris. Clarka se jim podařilo najít 10.dubna, Hambletona 12.dubna. Hambletona (který byl už do deseti dnech značně zesláblý) vyzvedli Norris a Nguyen Van Kiet, oba byli převlečeni za rybáře a pluli v zabaveném sampanu. Asi to bylo dost dobrodružné a ne zrovna jednoduché (okolo Clarka i Hambletona se motaly hlídky NVA), Norris za ní totiž dostal Medal of Honor.